Qu’est-ce qu’une diode électroluminescente (LED)?

Une LED est une petite lampe qui transforme l’électricité en lumière. Elle fonctionne mieux et plus longtemps qu’une ampoule à incandescence.

Les LEDS s'allument de plusieurs couleurs, sont très stables et durables

Il existe de nombreuses couleurs de LED. Ces ampoules sont très robustes et durables. Elles sont souvent utilisées pour les panneaux lumineux. (Image: hektoR/Shutterstock.com)

Le phare arrière de ton vélo émet de la lumière rouge, les chiffres de ta montre digitale brillent dans le noir et de ta lampe de poche sort une vive lumière. Vraisemblablement, les diodes y sont pour quelque chose… Car tout comme les ampoules à incandescence et les tubes fluorescents, les diodes produisent de la lumière lorsque qu’un courant électrique les traverse.

La diode fonctionne comme une route à sens unique pour les voitures

Les diodes électroluminescentes sont de petites lampes. A l’intérieur, il y a une puce spéciale constituée d’un matériau que l’on appelle semi-conducteur. Tu peux te représenter cette puce comme une route à sens unique avec une barrière.

Lorsque la LED est branchée, de petites particules électriquement chargées, les électrons, la traversent. Imagine que les électrons sont de petites voitures qui circulent toutes dans le même sens. Lorsqu’ils arrivent à la diode, la barrière se lève et les autos peuvent passer. Derrière la barrière, il y a beaucoup de places de parking. Chaque voiture qui a trouvé sa place de parking «saute de joie» et sort de la route à sens unique. En sautant hors de la route, chaque voiture crée un petit éclair de lumière. Comme beaucoup d’autos traversent la diode, elles produisent beaucoup d’éclairs, c’est ainsi que la LED brille.

Petite, robuste, et durable

Il existe différents matériaux semi-conducteurs que l’on peut utiliser pour des LED. En fonction du matériau, la petite lampe brille d’une couleur différente ou émet de la lumière blanche. On peut ainsi utiliser les diodes dans différents domaines, par exemple pour les pointeurs laser, phares, barrages photoélectriques, écrans, affichages lumineux, lampes de poche et bien d’autres choses encore.

L’avantage des diodes, c’est qu’elles sont très petites et robustes. Elles ont aussi une longue durée de vie, en l’occurrence jusqu’à 100'000 heures (pour comparaison: les ampoules à incandescences utilisées auparavant fonctionnaient pendant environ 1'000 heures). Et les diodes sont très efficaces, c’est-à-dire que presque toute l’électricité est transformée en lumière.

Plus de lumière et moins de chaleur

Par contre, les ampoules à incandescence ne transformaient qu’une partie de l’électricité en lumière. Le reste était perdu en chaleur, tu l’as sûrement déjà remarqué en touchant une de ces ampoules. De nos jours, on utilise souvent des tubes fluorescents au lieu d’ampoules à incandescence, car de cette façon on produit moins de chaleur et plus de lumière avec l’électricité. Ces lampes contiennent un gaz qui brille en réponse à une décharge électrique. La technologie des LED ne convient pas encore pour toutes les applications, mais est de plus en plus appréciée.

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