Chromosome 13: Les gènes et le cancer

Dans une cellule cancéreuse, les signaux sont toujours au vert pour la division cellulaire. (Image: CanStockPhoto, adaptée)

La division des cellules (mitose) de notre corps est finement contrôlée par des gènes spécifiques. Ainsi les cellules ne se divisent pas simplement où et quand cela leur chante, mais seulement aux endroits où du tissu doit pousser (les ongles par ex.) ainsi que pour remplacer des cellules abîmées, après une écorchure de la peau par exemple. A ce moment-là, les feux de signalisation des cellules passent au vert et la division peut commencer.

Un cancer se développe lorsque des cellules se divisent de manière incontrôlée, parce que les gènes régulateurs présentent une anomalie et ne remplissent plus leurs fonctions convenablement. Il existe deux types de gènes régulateurs qui interviennent dans les maladies cancéreuses: les oncogènes et les gènes de suppression de tumeurs. Un gène de suppression de tumeurs contient le plan de construction d'une protéine qui empêche la cellule de se diviser. Si ce gène présente un défaut ou est manquant, le feu de signalisation passe au vert et la cellule se divise de manière inappropriée. 

Le gène Retinoblastoma (Rb)

Le chromosome 13 comporte plusieurs gènes susceptibles de déclencher un cancer s'ils sont défectueux. Il arrive souvent qu'un défaut dans le gène appelé Rb entraîne l'apparition d'une tumeur dans l'œil. Parfois même, le gène Rb a totalement disparu. Si l'on colore les chromosomes des personnes concernées, on s'aperçoit que tout un brin, c'est-à-dire un long fragment d'ADN, comportant le gène Rb manque.

Un gène qui a subi une mutation ne déclenche pas toujours un cancer. En effet, pour qu'une tumeur se forme, différents mécanismes de contrôle cellulaire doivent avoir cessé de fonctionner. On peut donc dire que le cancer se développe suite à une accumulation d'anomalies génétiques.

Causes du cancer: les anomalies génétiques

Les anomalies génétiques peuvent être héritées des parents ou se constituer dans les cellules, par exemple à cause d'une erreur survenue lors de la transcription de l'ADN en cours de division cellulaire.

Les anomalies génétiques peuvent aussi être dues à des facteurs ambiants. Tu sais sûrement qu'un coup de soleil ou le tabagisme endommagent les gènes dans les cellules, ce qui peut causer un cancer.

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