Les yeux au ciel

Grâce aux satellites, on observe la surface de la Terre depuis le ciel. Que voit-on et à quoi cela sert-il?

Flash Iridium

Flash provenant d'un satellite Iridium vu dans la direction de Vénus. (Image: Adrian Chiru/Wikimedia Commons, Licence CC)

Les satellites voient d’en haut tout ce qui se passe en bas. «Le système d’atterrissage sans visibilité, qui permet aux avions d’atterrir à Zurich même en cas de mauvaise visibilité ou en pleine nuit, repose sur la navigation par satellite», explique Vladi Barossa de Skyguide, l’autorité suisse en charge de la sécurité aérienne. Le «Low Flight Network», qui indique des couloirs aériens définis aux pilotes lorsque la visibilité est critique, permet depuis peu à la Rega d’effectuer des interventions de sauvetage malgré la neige et le brouillard.

Qui observe quoi ?

Équipés de caméras optiques ou infrarouges à haute résolution, les satellites d’observation gravitent autour de la Terre sur l’orbite la plus basse possible. Ils sont utilisés à diverses fins. Le programme d’observation de la Terre de l’ESA (Agence spatiale européenne) collecte principalement des images et des données sur le climat et la météo (voir «Sous surveillance - météo, climat, catastrophe»), mais fournit également des informations sur les flux de réfugiés ainsi que des images des régions en guerre ou en crise. Les satellites d’observation servent également à des fins commerciales. Google, par exemple, a récemment racheté la société d’imagerie par satellites Skybox Imaging afin d’améliorer ses cartes en ligne, mais aussi d’offrir des services tels que la surveillance des machines de récolte dans l’agriculture, des porte-conteneurs sur la mer ou des inventaires dans les entrepôts. Enfin, les satellites militaires sont généralement en mission secrète: ils surveillent d’autres nations et espionnent les mouvements des armées ennemies ou recherchent des signes indiquant leur armement.

  • C’est déjà possible au cinéma mais pas encore dans la réalité: lire les plaques d’immatriculation automobiles depuis l’espace. Même les satellites espions militaires, avec une résolution de 10 cm, n’y parviennent pas encore aujourd’hui.
  • Si les voisins jubilent avant même que le ballon n’entre dans le but sur votre écran, cela signifie qu’ils ont une télévision par satellite. Le satellite transmet le signal TV plus rapidement que le câble.

Qu’y a-t-il au-dessus de nos têtes? À partir de ta position, les application gratuites Android «ISS Detector» ou Apple «ISS Spotter» t’indiquent à quel moment précis l’ISS (station spatiale internationale) et les satellites sont visibles dans le ciel.

Texte: SATW / Christine D’Anna-Huber
Source: Technoscope 2/17: Satellites - Navigation, mensuration, observation. Technoscope est la revue technique de la SATW destinée aux jeunes.

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