En rotation constante – les satellites

«Bip-bip» ... ce signal émis en 1957 marque le début de la conquête spatiale. Spoutnik 1, le premier satellite artificiel à être mis en orbite, envoie alors un signal radio dans le monde entier. Depuis cette mission menée avec succès par l’Union soviétique, des satellites sont régulièrement lancés dans l’espace. À l’heure actuelle, près de 1400 satellites actifs gravitent autour de la Terre.

L'aube des voyages dans l'espace

L'aube des voyages dans l'espace. Vue d'artiste réalisée pour le 50e anniversaire du lancement de Spoutnik 1. (Image: Gregory R Todd/Wikimedia Commons, Licence CC)

Pourquoi émettre d’en haut?

Par rapport aux instruments de mesure au sol, les satellites collectent plus de données et ce, beaucoup plus rapidement car ils couvrent simultanément des régions plus vastes du globe. De plus, ils volent au-dessus des nuages et des poussières atmosphériques et ont donc une meilleure vue de l’espace. Ils reçoivent des signaux de la Terre qui se propagent de manière rectiligne uniquement, puis les transmettent à un autre endroit sur Terre dans un délai minimal. D’autre part, les smartphones standard ne communiquent pas avec les satellites lorsqu’il s’agit de téléphoner ou d’utiliser Internet.

À quelle hauteur se trouve un satellite?

Quelques orbites de satellites

Quelques orbites de satellites. (Image: Cmglee, Geo Swan/Wikimedia Commons, Licence CC). Cliquez ici pour une version plus attractive et animée de l'image.

La hauteur de l’orbite à laquelle gravite un satellite autour de la Terre dépend de la mission de celui-ci, en particulier de la vue qu’il doit avoir de la Terre. Les satellites espions et d’observation ont besoin d’une image précise de la Terre et circulent donc relativement près de la Terre, sur ce que l’on appelle le «Low Earth Orbit» (orbite terrestre basse).

Pour pouvoir mesurer de vastes régions du globe, les satellites des systèmes de navigation tels que GPS, Galileo ou GLONASS se déplacent sur une orbite terrestre moyenne appelée «Medium Earth Orbit».

Les satellites, qui doivent rester en permanence au-dessus d’un même point de la surface terrestre, utilisent l’orbite géostationnaire (Geostationary Earth Orbit) à une altitude fixe et juste au-dessus de l’équateur. Les satellites météorologiques, les satellites de communication et les satellites TV suivent la rotation de la Terre et planent donc toujours au-dessus du même point sur Terre.

De quoi un satellite a-t-il besoin?

Les satellites sont conçus différemment selon leur utilisation. Chacun d’eux comprend toutefois une source d’énergie et une antenne. Pour l’électronique et les systèmes de transmission, les satellites peuvent tirer leur énergie de batteries et/ou du soleil au moyen de cellules solaires. L’antenne reçoit et envoie des informations telles que des signaux télévisuels ou des données sur la position du satellite. Fréquemment, des caméras sont aussi présentes à bord pour fournir des images haute résolution.

Tu peux télécharger le «bip-bip» de Spoutnik comme sonnerie de téléphone!

Texte: SATW / Alexandra Rosakis
Source: Technoscope 2/17: Satellites - Navigation, mensuration, observation. Technoscope est la revue technique de SATW déstinée aux jeunes.

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