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Eléments chimiques au quotidien

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Sélénium (Se)

Le sélénium est un élément qui ressemble au soufre, et que Berzélius a découvert en 1817 dans les poussières issues de la combustion des minerais de sulfure.

Panneaux solaires composés de cellules photovoltaïques

La conductivité électrique du sélénium le rend intéressant pour la fabrication de cellules photovoltaïques. Néanmoins, l'élément indispensable aux panneaux solaires est le silicium, à ne pas confondre donc! (Image: Sasel77/CanStockPhoto)

Il existe plusieurs formes de sélénium pur: le sélénium gris, le sélénium noir et le sélénium rouge. Le sélénium gris est la variété la plus stable, il conduit l’électricité, ce qui n’est pas banal pour un non-métal. Il fond à 217°C en formant un liquide rouge qui bout à 685°C. Si on refroidit brutalement le liquide, on obtient le sélénium vitreux, qui est noir, plus léger que le gris, et qui ne conduit pas l’électricité. Le sélénium rouge s’obtient en refroidissant lentement le sélénium fondu, et il est formé de cycles contenant 8 atomes Se.

Incorporé dans le verre fondu, il lui communique une très belle couleur violette.

Le sélénium, un semi-conducteur aux multiples usages

Le sélénium vitreux est utilisé pour la fabrication des cellules photoélectriques, car sa conductivité augmente énormément sous l’action de la lumière. La lumière parvient aussi à éjecter des électrons d’une plaque de sélénium vitreux éclairée. Les photocopieuses modernes utilisent donc des rouleaux empreints de sélénium vitreux.

Le sélénium est aussi un semi-conducteur qui permet de fabriquer des diodes et des redresseurs pour transformer le courant alternatif en courant continu.

L’alliage CdSe est aussi de ceux dont on parle beaucoup mais qu’on hésite à manipuler. Car il est cancérigène et inflammable. Mais il donne de bons résultats dans les nouvelles piles solaires hybrides, donc on passe l’éponge.

Propriétés chimiques et biologiques

Sélénium élémentaire

Du sélénium noir (recouvert d'une fine couche de sélénium gris) et du sélénium rouge. (Image: W. Oelen/ Wikimedia Commons, licence CC)

En chimie, le sélénium est un élément dont on parle souvent et qu’on ne manipule presque jamais. On en parle en théorie, car ses propriétés chimiques sont intéressantes, vu qu’elles ressemblent à celles du soufre. Mais on l’utilise beaucoup plus rarement en laboratoire, car sa principale molécule H2Se a une odeur immonde et tenace. Décrite pour être une des molécules à l'odeur la plus abjecte qui soit, elle est évidemment toxique. Son odeur est tellement pénétrante qu'elle altère l'odorat d’une personne sur une période allant jusqu'à plusieurs semaines.

En biologie, son rôle est relativement important. Il constitue l’atome central de l’enzyme nommée glutathion peroxydase, qui permet à la cellule de se protéger contre l’attaque des radicaux libres, dont certains provoquent le cancer. On trouve le sélénium en très petites quantités dans le chou, la tomate et l’oignon, où il se trouve en général sous forme de sélénocystine HSeCH(NH2)COOH.

 

Pour découvrir les propriétés et les utilisations d'autres éléments chimiques, regarde notre dossier «Eléments chimiques au quotidien».


Texte: Maurice Cosandey et Rédaction SimplyScience.ch

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